3 april 2020
Home Nieuws Held van Nijmegen overleden

Held van Nijmegen overleden

Luitenant-kolonel b.d. James ('Maggie') Megellas

Eddy Bertels/Christel Ruts

In Amerika is op 2 april 2020 luitenant-kolonel b.d. James Megellas op 103-jarige leeftijd overleden. James Megellas was een van onze bevrijders. Hij werd met de 82nd Airborne Division ingezet tijdens de Operatie Market Garden in september 1944, waarbij hij als parachutist ten zuiden van Nijmegen werd gedropt.

Megellas heeft tijdens deze operatie aan de heldhaftige oversteek van de Waal bij Nijmegen deelgenomen, waarbij de Amerikaanse paratroopers onder een spervuur van Duits machinegeweervuur in rubberboten de rivier overstaken. Meer dan de helft van de 260 mannen die de oversteek waagden raakte gewond en 48 mannen verloren het leven. Tijdens de gevechten op deze dag viel James Megellas in zijn eentje een Duitse observatiepost en een machinegeweernest aan. Voor deze acties ontving hij de op één na hoogste onderscheiding van het Amerikaanse leger, het Distinguished Service Cross.

Devils in Baggy Pants

James Megellas werd op 11 maart 1917 in de plaats Fond du Lac in de staat Wisconsin geboren. Tijdens zijn studie volgde hij het trainingsprogramma voor reserve-officieren (ROTC) waardoor hij na zijn afstuderen direct kon worden aangesteld als tweede luitenant in het Amerikaanse leger. James Megellas diende oorspronkelijk bij de Verbindingsdienst, maar vroeg overplaatsing aan naar een luchtlandingseenheid en kwam bij de 504th Parachute Infantry Regiment (PIR) – de beroemde ‘Devils in Baggy Pants’  – van de 82nd Airborne Division terecht.

Slag om de Ardennen

James Megellas deed zijn eerste gevechtservaring op in Italië (1943-1944), waar hij tweemaal gewond raakte. Vanwege de grote verliezen in Italië nam de 504th PIR niet deel aan de landingen in Normandië, in juni 1944. Eind december 1944 werd het regiment van James Magellas wederom ingezet, ditmaal vanwege de Duitse verrassingsaanval in de Ardennen. Op 28 januari 1945 rukte het peloton van Megellas op in de richting van Herresbach in België. Terwijl de paratroopers zich opmaakten om de stad in te nemen, richtte een Duitse Mark V-tank zijn loop op hen. James Megellas bedacht zich niet. Hij klom op de tank en slaagde erin een granaat in de koepel te gooien. Vervolgens leidde hij de succesvolle aanval op de stad.

Militaire Willemsorde

Na de oorlog besloot de Nederlandse regering de verrichtingen van de 82nd Airborne Division tijdens Market Garden met een Militaire Willemsorde te eren. Eerste luitenant James ‘Maggie’ Megellas was geselecteerd om de officieren van de divisie tijdens deze uitreiking te vertegenwoordigen. In 1946 verliet hij als een van de meest gedecoreerde officieren de dienst, waarna hij zich nog 16 jaar als reservist binnen de krijgsmacht heeft ingezet.

Sunset March

De laatste jaren heeft James Megellas ons land regelmatig bezocht, waarbij hij dikwijls zijn bij de Waaloversteek omgekomen kameraden tijdens de Sunset March op de Nijmeegse Waalbrug herdacht. Met het overlijden van James Megellas nemen we afscheid van een markante veteraan, die zich met grote moed voor de bevrijding van Europa en Nederland heeft ingezet.

Benieuwd naar het levensverhaal van James Megellas? Een uitgebreider verslag van Megellas’ ervaringen is te lezen op onze website.

Lees meer